Medio Ambiente

Qué revela el nuevo satélite de la NASA contra la contaminación … – Clarín

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Cuando los científicos encendieron el instrumento a bordo de un nuevo satélite este verano, obtuvieron un anticipo de lo que pronto será el primer registro continuo de la contaminación atmosférica del país.

El satélite permanecerá estacionado sobre Norteamérica y proporcionará a los científicos actualizaciones diarias cada hora sobre la contaminación atmosférica en todo el país.

El jueves, los investigadores publicaron sus primeras imágenes, que muestran los cambios en la contaminación por dióxido de nitrógeno sobre Estados Unidos a lo largo de un día.




Una imagen de TEMPO muestra dióxido de nitrógeno sobre la costa este a las 12:14 p.m. del 2 de agosto. Foto NASA’s Scientific Visualization Studio

“Es realmente emocionante ver que el instrumento funciona como se esperaba”, declaró Xiong Liu, director adjunto de la misión y físico del Centro de Astrofísica dirigido por la Universidad de Harvard y el Instituto Smithsoniano.

El instrumento del satélite, denominado TEMPO, también podrá medir otros contaminantes.

Las imágenes llegan en un verano en el que la calidad del aire ha sido excepcionalmente mala en Estados Unidos, con el humo de los incendios forestales cubriendo múltiples ciudades y regiones.

Pero incluso antes de este verano, en la última década, la mejora de la calidad del aire que los estadounidenses han disfrutado desde la aprobación de la Ley de Aire Limpio en 1970 había comenzado a estancarse.

Aunque la contaminación atmosférica ha mejorado a lo largo de los años, “un tercio de los estadounidenses sigue viviendo con niveles insalubres de contaminación atmosférica”, afirmó Liu.

El instrumento Tropospheric Emissions: Monitorización de la Contaminación, conocido como TEMPO. Foto Ball Aerospace


El instrumento Tropospheric Emissions: Monitorización de la Contaminación, conocido como TEMPO. Foto Ball Aerospace

El dióxido de nitrógeno procede de la quema de combustible y genera otros tipos de contaminación mediante reacciones químicas en el aire.

Las imágenes muestran claros puntos calientes del gas en torno a las grandes ciudades, con niveles más altos por la mañana y por la noche, cuando hay más tráfico.

Además de observar la Tierra a través del nuevo satélite, los científicos recorrieron el país a pie y en aviones de investigación en julio y agosto, en una producción estrechamente coreografiada para intentar comprender por qué la calidad del aire ya no mejoraba.

Dado que los contaminantes pueden desplazarse rápidamente miles de kilómetros en el viento, a los científicos les ha resultado difícil localizar las mayores fuentes de contaminación a escala nacional.

Según Brian McDonald, ingeniero medioambiental de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) que coordina la investigación de campo de este verano con el satélite, se espera que las actualizaciones horarias de TEMPO supongan un “auténtico cambio de juego” al ofrecer a los investigadores la posibilidad de rastrear la contaminación atmosférica desde su origen.

El tráfico de automóviles ha sido históricamente uno de los mayores responsables de la contaminación atmosférica, pero el endurecimiento de las normas sobre emisiones de los vehículos de motor ha reducido la contaminación procedente de la conducción.

CAl mismo tiempo, ha aumentado la importancia relativa de los productos y materiales de consumo, como pinturas y pesticidas, que emiten contaminantes conocidos como compuestos orgánicos volátiles, explicó McDonald.

Combinación letal

Estos compuestos reaccionan con el dióxido de nitrógeno en el aire para crear ozono nocivo a nivel del suelo, que se ha mantenido obstinadamente alto en algunos lugares, especialmente en California y en las principales áreas metropolitanas de todo el país.

Aunque la capa de ozono en lo alto de la atmósfera nos protege de la radiación ultravioleta cancerígena, el ozono cerca del suelo puede agravar o causar enfermedades respiratorias como asma, bronquitis y enfisema.

Otro problema persistente es la contaminación por partículas finas, formadas por partículas microscópicas lo bastante pequeñas como para entrar en el torrente sanguíneo y provocar enfermedades cardíacas y pulmonares, accidentes cerebrovasculares e incluso la muerte prematura en casos graves.

Esta contaminación, también conocida como PM2,5, empezó a aumentar de nuevo en torno a 2016 tras años de descenso.

Los incendios forestales, cada vez más frecuentes e intensos a medida que el cambio climático crea condiciones más cálidas y secas, parecen ser los principales responsables de este retroceso, según un estudio publicado el pasado otoño.

Según Marshall Burke, profesor de política medioambiental de la Universidad de Stanford y uno de los autores del estudio, éste se basaba en un satélite más antiguo que proporciona mediciones diarias.

Él y sus colegas se basan en gran medida en modelos informáticos de cómo los contaminantes se mueven con el viento para rellenar los espacios en blanco entre las observaciones reales.

Burke, que no participa en la misión TEMPO, está deseando disponer de datos cada hora procedentes del satélite, que serán “más parecidos a un vídeo”, dijo.

“A medida que se dispone de más y más imágenes, es mucho más fácil rellenar el mapa de dónde proceden las cosas”, añadió.

TEMPO podrá rastrear la contaminación atmosférica con una resolución de unos 6 kilómetros cuadrados.

Ahí es donde entran en juego los vuelos, desplazamientos y paseos coordinados de este verano.

Según Tracey Holloway, profesora de análisis y política energética de la Universidad de Wisconsin-Madison, que estudia la calidad del aire pero no participa en este proyecto, “los datos de estas campañas de campo actúan como un anillo decodificador” para el instrumento del satélite.

Uno de los lugares donde los científicos están recopilando datos a nivel local es Nueva York. Incluso las ciudades que realizan controles rutinarios del aire no suelen disponer de equipos suficientes para cubrir todos los barrios.

Esto es un problema porque, dentro de una misma ciudad o región, la contaminación atmosférica tiende a distribuirse de forma desigual.

Desde finales de julio, una docena de investigadores dirigidos por Audrey Gaudel y Prathap Ramamurthy, de la NOAA, han estudiado la contaminación atmosférica en Nueva York.

Se tardarán unos meses en analizar todos los datos, pero los propios paseos ya han puesto de manifiesto la conexión entre el cambio climático y la calidad del aire. (Ramamurthy dijo que algunos de los paseos de varias horas en pleno verano fueron “horribles”).

Las temperaturas más altas suelen asociarse a niveles más altos de contaminación por ozono, y en el día más caluroso de muestreo, las lecturas de ozono superaron las normas nacionales establecidas por la Agencia de Protección del Medio Ambiente, señaló Gaudel.

Los datos del satélite TEMPO deberían estar a disposición del público esta primavera. Mientras tanto, más de 400 usuarios, entre ellos muchos organismos estatales y federales, se han inscrito como “early adopters” (usuarios tempranos).

Los investigadores del Mount Sinai Health System de Nueva York tienen previsto utilizar los datos de TEMPO para estudiar cómo afectan los contaminantes atmosféricos a los síntomas del asma infantil.

La Oficina de Gestión del Aire de Connecticut tiene previsto utilizar los datos para investigar de dónde procede la inusualmente alta contaminación por ozono del estado.

Ornelas Van Horne espera que la investigación de este verano proporcione a los responsables políticos la información necesaria para hacer algo ante los persistentes problemas de calidad del aire del país.

“Todos estamos de acuerdo en que la contaminación atmosférica es mala”, afirma.

c.2023 The New York Times Company

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Pablo Sanchez

Sumergido en el vasto mar de las palabras y esculpiendo historias como un artesano, soy Pablo Sánchez, un Artesano de la Escritura Digital que transforma ideas en relatos cautivadores. Mi formación en la Universidad Pompeu Fabra me brindó el cincel del conocimiento. Como un orfebre de letras, mis escritos se despliegan desde los escenarios de eventos internacionales hasta los entresijos de la política, desde las aulas de educación hasta las luces del entretenimiento y las maravillas del medio ambiente. Cada palabra es una pincelada de autenticidad, tejida con el hilo de la transparencia. Acompáñame en este viaje donde las letras se convierten en notas de un concierto de conocimiento, donde la política comparte escenario con la educación, donde la diversión se entrelaza con la conciencia ambiental y donde cada página es un lienzo en blanco para crear mundos de imaginación.

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